Los niveles atmosféricos de metano, un poderoso gas de efecto invernadero, aumentaron en una cantidad récord por segundo año consecutivo en 2021, según datos del gobierno de Estados Unidos.

La concentración de metano en la atmósfera terrestre aumentó 17 partes por mil millones en 2021, según el monitoreo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), el mayor aumento anual registrado desde que comenzaron las mediciones modernas en 1983. El aumento récord anterior, de 15,3 se estableció en 2020.

Si bien el dióxido de carbono emitido por la quema de combustibles fósiles puede permanecer en la atmósfera y contribuir al calentamiento global durante generaciones, el metano tiene una vida mucho más corta.

El metano, sin embargo, también es mucho más potente como gas de efecto invernadero: es 25 veces más potente para atrapar el calor y actúa como un importante impulsor a corto plazo de la crisis climática. Los activistas climáticos dicen que el metano es un "soplete" para el clima, en comparación con la ebullición gradual proporcionada por el CO2.

Los recortes rápidos en el metano podrían ayudar a frenar el calentamiento global desastroso, según los científicos, pero los aumentos récord en el metano sugieren que se está filtrando de las operaciones de perforación de petróleo y gas y se está liberando de la agricultura a tasas peligrosas.

“Nuestros datos muestran que las emisiones globales continúan moviéndose en la dirección equivocada a un ritmo acelerado”, dijo Rick Spinrad, administrador de Noaa. “La evidencia es consistente, alarmante e innegable”.

El metano proviene de una variedad de fuentes, desde la descomposición de la materia orgánica en los humedales hasta los eructos de las vacas, y no se sabe exactamente qué hay detrás de los grandes aumentos en las emisiones. Noaa dijo, sin embargo, que alrededor de un tercio de las emisiones se pueden atribuir a la industria de los combustibles fósiles, que filtra y quema grandes cantidades de metano al perforar en busca de petróleo y gas.

Según un poderoso informe climático de la ONU publicado esta semana , las emisiones de metano deben reducirse en un tercio si el mundo quiere evitar aumentos de temperatura catastróficos. Los científicos dicen que se podría evitar un aumento de la temperatura global de hasta 0,3 °C si se redujeran drásticamente las emisiones de metano. “Reducir las emisiones de metano es una herramienta importante que podemos usar ahora mismo para disminuir los impactos del cambio climático a corto plazo y reducir la tasa de calentamiento”, dijo Spinrad.

Los activistas climáticos dijeron que los aumentos "alarmantes" en las emisiones de metano deberían impulsar una acción rápida para tapar las fugas de metano.

“Las ganancias récord de los contaminadores deben usarse para sellar y remediar adecuadamente cada pozo y reparar cada fuga de metano”, dijo Kassie Siegel, directora del Instituto de Derecho Climático del Centro para la Diversidad Biológica.

“Pero las reducciones de metano deben ser una parte de un esfuerzo global transformador para eliminar gradualmente los combustibles fósiles mortales a favor de una energía renovable verdaderamente limpia. Cualquier cosa menos nos pone en un camino catastrófico hacia un mundo irreconocible”.