El cóndor de California es el ave voladora más grande de América del Norte, con una envergadura de 10 pies que le permite volar hasta 15,000 pies, casi la mitad de la altura de un avión comercial. Ahora las aves pueden reclamar otra hazaña superlativa: los científicos han descubierto que las hembras pueden reproducirse sin un compañero masculino, en un raro fenómeno conocido como partenogénesis.

Oliver Ryder, director de genética de conservación de San Diego Zoo Wildlife Alliance, ha calificado los hallazgos recientes como un “momento eureka”.

“Muchos científicos tienen experiencias como esta cuando ven el mundo de una manera que no habían visto antes”, dice Ryder, quien coescribió un artículo que detalla el descubrimiento, publicado a fines de octubre. " Me complació mucho descubrir algo que era un enigma".

Los cóndores han estado en peligro durante un siglo . A medida que los europeos se asentaron en el oeste, a menudo disparaban, envenenaban y capturaban a los cóndores, recolectaban sus huevos y reducían el suministro de alimentos de antílopes, alces y otros animales salvajes grandes. Su población disminuyó de manera constante hasta que solo quedaron 22 en 1982, pero un programa de recuperación liderado por el estado desde entonces ha logrado que los animales vuelvan al borde del abismo.

El viaje que llevó al descubrimiento de la reproducción asexual del cóndor también comenzó en la década de 1980, cuando se le encomendó al zoológico de San Diego desarrollar una prueba para determinar el sexo de los pocos cóndores salvajes que quedaban, que finalmente fueron puestos al cuidado de dos crías en cautiverio.